Ein achter Gepardentod im indischen Kuno-Nationalpark am vergangenen Freitag hat neue Fragen zu einem Projekt aufgeworfen, das vor zehn Monaten die Großkatzen im Land wieder angesiedelt hat und seit seiner Einführung in Kontroversen verstrickt ist.

Der jüngste Todesfall wurde durch einen Befall unter dem Funkhalsband eines Geparden aufgrund der feuchten und nassen Wetterbedingungen in Zentralindien verursacht, so Tierärzte aus Südafrika, die eng mit dem Projekt befasst sind.

Die indische Regierung sagte, die Todesfälle der Geparden, die durch eine Infektion unter ihrem Funkhalsband verursacht wurden, seien „Spekulation und Hörensagen“.

Madenwunden, Dehydrierung, Machtkämpfe und Nierenerkrankungen waren einige der Todesursachen von fünf Erwachsenen und drei der vier Jungen, die Anfang des Jahres von einem weiblichen Geparden geboren wurden.

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Anfang letzter Woche wurde ein weiterer erwachsener Gepard tot aufgefunden, wahrscheinlich ebenfalls aufgrund eines Befalls. Seitdem versuchen die örtlichen Forstbehörden, die verbliebenen Geparden zu beruhigen, um sie auf Krankheiten zu untersuchen. Lokalen Medienberichten zufolge leiden noch einige weitere Tiere an ähnlichen Infektionen.

Ein südafrikanischer Veterinär-Wildtierspezialist, der maßgeblich an der Umsiedlung der Tiere beteiligt war, sagte, dass Tierärzte bis vor Kurzem im Rahmen des Projekts wie „Schaufensterdekoration“ behandelt und nicht zu gesundheitlichen Problemen konsultiert wurden.

Adrian Tordiffe sagte, die Dinge hätten sich geändert, nachdem YV Jhala, ein indischer Wissenschaftler, der das Wiederansiedlungsprogramm entwickelt hatte, im Februar von seiner Rolle in dem Projekt entlassen wurde.

Gepard in einem Gehege

Der indische Premierminister Narendra Modi beobachtet einen Geparden, nachdem er am 17. September 2022 in einem Gehege im Kuno-Nationalpark freigelassen wurde. Der Tod eines achten Geparden im Kuno-Nationalpark hat neue Fragen zu einem Projekt aufgeworfen, das die Großkatzen wieder auf dem Subkontinent angesiedelt hat. (Presseinformationsbüro über AP, Datei)

„Seit Professor Jhala plötzlich aus dem Projekt entfernt wurde, haben uns die indischen Behörden komplett ausgeschlossen“, sagte Tordiffe. „Dieser Mangel an Informationen führte dazu, dass sich die Diagnose verzögerte, was möglicherweise andere Geparden gefährdet.“

In einer Presseerklärung letzte Woche sagte das indische Umweltministerium, dass regelmäßig Konsultationen mit internationalen Gepardenexperten durchgeführt würden.

Tordiffe sagte, die Kommunikation zwischen ihm und anderen Wissenschaftlern und Beamten habe sich in den letzten Tagen verbessert.

„Es ist wichtig, ständig mit Menschen in Afrika zu kommunizieren, die sich mit diesen Tieren auskennen“, sagte NVK Ashraf, leitender Veterinärbeamter beim Wildlife Trust of India. „Es wird schwierig sein, den Gepard umzusiedeln und eine lebensfähige Population wachsen zu lassen.“

Das Projekt löste bereits vor der Ankunft der Geparden am Geburtstag von Premierminister Narendra Modi im September letzten Jahres Besorgnis aus, als Wildtierexperten die Lebensfähigkeit der in Indien überlebenden Tiere in Frage stellten.

Die Kontroversen rund um das Projekt nahmen nur zu, als mehrere der Tiere starben und viele Geparden außerhalb des Nationalparks verirrten, nur um wiederholt beruhigt und zurückgebracht zu werden.

Indiens Graslandschutzpolitik – zu der auch das Umsiedlungsprojekt gehört – sei „unzureichend“, sagte Abi T. Vanak vom in Bengaluru ansässigen Ashoka Trust for Research in Ecology and the Environment.

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Das Land erließ in den 1970er Jahren mehrere Naturschutzgesetze zum Schutz der Tierwelt, doch diese konzentrierten sich auf charismatische Arten wie den Tiger oder den Elefanten, und weder Grasland noch andere vom Ökosystem abhängige Arten erhielten den gleichen Schutz.

„Die meisten Savannenwiesen gelten weiterhin als Ödland, und das muss sich ändern“, sagte Vanak. „Aus heutiger Sicht scheint dies ein neuartiges Projekt zu sein. Andere gefährdete Arten könnten all diese Aufmerksamkeit und Schutzgelder gebrauchen.“

Vom Aussterben bedrohte Arten wie die Großtrappe sowie andere gefährdete Arten wie der Schwarzbock oder die Indische Antilope, die Chinkara oder die Indische Gazelle, die Zwergflorika und viele andere Wildtiere sind für ihr Überleben auf die Existenz indischer Graslandschaften angewiesen.

Der Nationalpark, in dem sich die Geparden aufhalten, war ursprünglich auch als Umsiedlungsort für Löwen aus dem Gir-Wald im westlichen Bundesstaat Gujarat in Indien gedacht.

Die Löwen sind die letzten asiatischen Löwenarten, die einst bis in den Iran vordrangen. Wissenschaftler warnen seit langem, dass die isolierte Population aufgrund von Bedrohungen, die von Krankheiten bis hin zu Klimaextremen reichen, vom Aussterben bedroht ist.

„Für mich geht es bei diesem Projekt nicht um den Schutz von Geparden, sondern darum, die Umsiedlung von Löwen aufzuhalten“, sagte Ravi Chellam, ein Wildtierbiologe und Naturschutzwissenschaftler mit mehr als vier Jahrzehnten Erfahrung mit Großkatzen.

Im April 2013 ordnete Indiens oberstes Gericht an, dass einige Löwen aus dem Gir-Wald innerhalb von sechs Monaten in den Kuno-Nationalpark weiter im Landesinneren umgesiedelt werden sollten. Das Gericht entschied außerdem, dass die Einführung afrikanischer Geparden in Kuno vor dem asiatischen Löwen willkürlich und illegal sei und einen klaren Verstoß gegen die gesetzlichen Anforderungen des indischen Wildtierschutzgesetzes darstelle.

Die Löwen bleiben in Gujarat und die Pläne werden überprüft.

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Tordiffe, der südafrikanische Tierarzt, ist immer noch optimistisch, was das Gepardenprojekt angeht und sagte, dass einige Todesfälle zu erwarten seien.

„Wir sind noch lange nicht an einem kritischen Punkt angelangt, an dem das Projekt zum Scheitern verurteilt ist. Aber es gibt sicherlich Bereiche, in denen wir uns im Hinblick auf das aktive Management verbessern müssen, und wenn wir das tun, glaube ich immer noch, dass das Projekt erfolgreich sein kann“, sagte er.

Weltweit gibt es weniger als 7.000 erwachsene Geparde in freier Wildbahn, und sie bewohnen jetzt weniger als 9 % ihres ursprünglichen Verbreitungsgebiets.

In einem Gespräch mit The Associated Press im September letzten Jahres sagte Vincent van der Merwe, Manager der Cheetah Metapopulation Initiative, dass das langfristige Ziel darin bestehe, eine Gepardenpopulation von mindestens 500 zu haben, was bedeutete, dass jedes Jahr bis zu einem Dutzend Tiere aus Südafrika nach Indien geschickt werden müssten.

Aber mindestens 4.000 Quadratkilometer hochwertiger Lebensraum müssen vorbereitet werden, bevor weitere Geparden nach Indien gebracht werden, sagte Chellam. Der Kuno-Nationalpark ist 748 Quadratkilometer groß.

„Aus den bisherigen Erfahrungen müssen Lehren gezogen werden, damit wir nicht noch mehr Tiere verlieren“, sagte er.

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